Geriatric horse

 THE OLD HORSE - 'the geriatric patient' 

What you need to know about older horses 

On averageour horses are getting older and olderThis is mainly due to the evolution from workhorse to recreational horse and the increased medical care for them. Senior horses are more susceptible to a number of disorders and undergo (often physiological) changes. They therefore require extra care and management. We focus in particular on dental problems in the senior horse as well as on the importance of an appropriate ration. 

When is a horse geriatric (elderly)? 
On average, a horse belongs to the geriatric patients from the age of 20, but this limit moves towards the age of 25 in our well cared for horses. In additionthere are, of course, considerable individual differences. The age record for a horse is currently no less than 62 years ('Old Billy'). Ponies usually get older than horses. 

What changes with age? 

  • Less efficient digestion 

  • Less resistant bones and joints 

  • Arthritis and osteoarthritis resulting in lameness 

  • Weaker immune system and slower recovery after illness 

  • Recurrent parasitic infections 

  • Respiratory problems 

  • Dental problems 

  • Hormonal changes (e.g. Cushing's disease) 

  • Loss of condition 

  • Weight loss 

  • Reduced organ functions (heartliverkidneys,...) 

When should I intervene? 
As soon as your horse shows the first signs that may be associated with the above changes, it is best to contact your vet. Often the first symptoms are weight and condition loss, a dull coat and more difficult eating. In senior horses it is advisable to check their teeth first and adjust their dietAlso the exclusion of parasitic infections is very important. Finally, a general blood test is useful to evaluate organ functions (especially liver and kidneysand adjust the diet accordingly. 

In nature, dental problems in senior horses are the biggest threat to the life expectancy of the horse. An old horse should also be able to eat easilyso don't think that quidding and slow eating are inherently linked to the age of your horse! 

Dental problems of the old horse 
Various dental problems are common in senior horsessome of the most important; 

  • Chronic abnormalities that developed over time 

  • Wave teeth or step teeth 

  • Extreme hooks 

  • Movedbroken and/or infected molars 

  • Scissors bite     -> To be prevented or limited by routine (annualdental treatments 

  • Senile diastema : diastema (plural diastemata) is a space between 2 teethThis is usually a gap between the teeth where food accumulates and decomposes. The result is a serious inflammation of the surrounding structures (gumstooth socket, tooth attachment). This condition is extremely painful and often results in loosening of the teeth. 

  • Loose teeth : Possible as a result of senile diastema or as a normal physiological process in a final stage of wear and tear of the tooth. Loose teeth cause great discomfort and pain in the horse's mouth 

  • EOTRH : EOTRH stands for 'Equine Odontoclastic Tooth Resorption and Hypercementosis'. It involves a slowly evolving damage to the incisors (possibly canines) of senior horsesSome breeds such as Icelandic seem to be extra sensitive to this. The disease particularly affects the roots of the incisorscausing gum inflammation and eventual tooth loss. 

How often and by whom should I have my old horse's teeth checked? 
Usually an annual dental check-up prevents many problemsHoweverreally old horses can quickly develop serious problems, 1 loose or broken molar can seriously affect your horse. It is therefore important to keep an eye on your old horse's eating behaviour at all times. Every time you notice that he is eating with more difficulty, a check-up is recommended. 

Dental treatment for old horses is often more painful because of the potentially serious conditions in the mouth. In additionit more often includes procedures such as tooth extractions or diastema treatments. These treatments should be carried out under sedation and possibly local anaesthesia. In some cases, medical treatment or post-treatment is also necessary. These treatments may only be carried out by veterinarians. It is best to contact a veterinarian who has sufficient expertise in this specific matter. 

Rationary adjustments 
Rations should always be adjusted with caution and slowlyHorses are very sensitive to sudden changes in their diet. In additionthere is no standard solution for every old horse. The diet is highly dependent on the illnesses and condition of your horse. 

The general rule applies; 

  • The old horse is less economical with its feed, so it often needs more of it than its younger counterpart. The amount of food a horse can process per feed is limitedwhich makes it better to feed the horse several times smaller quantities. 

  • Good quality haychopped and pre-soaked or supplemented with grass pellets. 

  • Well soaked beet pulp (good source of calcium) 

  • Preference for crushed cereals or even better extruded horse feeds.  The latter are already preheated and therefore much easier to digest. Most commercial 'senior feeds' contain extruded ingredients 

  • Supplementation in the feed of Ca (calcium) and P (phosphorus) at a ratio of approximately 1/1. Senior horses have a greater need for phosphorusthe diet best consists of 0.3-0.4% phosphorus. 

  • Supplementation of vitamins (mainly B and C) 

  • Sufficient protein supply (12 to 16% recommended for old horses) 

  • Adding vegetable oil (linseed oilcorn germ oilsunflower oilincreases calorie intake without greatly increasing volume. Slow introduction and up to 250 ml/day for a normal horse. 

PLEASE NOTE: the above assumes a 'healthyold horse. If your horse suffers from reduced liver and/or kidney functionfor examplethe diet should be adjusted accordingly. In case of liver problems restriction of fat and proteins. In the case of kidney problems, low-proteinand be careful with Ca/P supplement. Ask your vet for extra support in drawing up the ration. 

Some possible senior feeds: 

In additionthink of extra roughage such as chopped haygrass chunks (preferably not real pellets but slightly coarser 'cubesthat are soaked). Also cut maize (typical fibre length 1-1.5 cm) as often used with cows canto a limited extent (approx. 0.5-1 bucket per day), be a good addition to provide sufficient fibre 

Winter period 
Old horses suffer more in harsh winter periodsthey need a lot of energy to keep themselves warm. Extra energy supply and shelter for the worst cold is therefore necessaryCold weather also reduces water absorptionyou can compensate this by offering lukewarm water and/or soaking all the feed properly. Extra salt intake can also stimulate water absorptionPlease note that sufficient water can easily be available at all times. 

TIP: take photos of your horse at regular intervals (sideways and from behind your horse) so that you have a good basis for comparison in order to be able to assess your horse's conditionIf you see your horse on a daily basis, it is much more difficult to observe (small) changes over time. A ribbon to measure the abdominal circumference can also be a good idea 

For more information about the old horse or other dental problems with the horse you can always contact us.

Geriatric horse

Peripheral Caries

Peripheral caries are described as the loss of the cementum that forms the outer layer of a horse's teeth.

Read more keyboard_arrow_right

Back to (less ab-)normal - Update Covid-19

Gelet op de exit-strategie van de overheid om de corona-maatregelen af te bouwen maakt ook Equide zich op om opnieuw een versnelling hoger te schakelen. Equide bleef deze hele periode beschikbaar voor spoedgevallen in onze eigen kliniek en in de partnerklinieken in Bel...

26 April 2020

Read more keyboard_arrow_right

Corona (COVID-19) - Taking Responsibilties NOW

Due to the fast evolving pandemic caused by the new Corona virus and the associated disease (COVID-19) Equide has taken some important decisions:

1 March 2020

Read more keyboard_arrow_right

Vetlife - ourlivesmattertoo - vetsforvets

Today I would like to mention a major issue in our profession; suicide. Not because I like to complain but because I'm seriously worried for my profession, my colleagues and their health. I recently read a post by an American veterinarian - Erin Wilkins - who just lost...

16 September 2019

Read more keyboard_arrow_right

Upcoming projects

Although summer is still around you can already sense a little hint of fall in the air. This picture is taken at the entrance of our clinic this morning. We still feel highly privileged to be able to work in this magnificent setting.

1 August 2019

Read more keyboard_arrow_right


Equine Odontoclastic Tooth Resorption and Hypercementosis EOTRH is a disorder of the incisors (and possibly the canines) in the older horse.

Read more keyboard_arrow_right


A diastema (plural diastemata, also often called diastemas or diastases) is a space between 2 teeth. When we speak of diastema in horses we usually mean spaces between the molars of the horse.

Read more keyboard_arrow_right

{{ popup_title }}

{{ popup_close_text }}